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Las tierras raras en España: un recurso crucial para el futuro tecnológico

minas de tierras raras en España

Foto de Dominik Vanyi en Unsplash

 

Nos rendimos a la actualidad y volvemos a hablar de las tierras raras, elementos químicos con propiedades únicas, muy utilizados para la fabricación de productos tecnológicos y, sobre todo, escasos, de ahí su “raro” apellido. 

Recuperamos un artículo anterior bajo el título “¿Qué son las tierras raras y por qué son importantes?” para enfocarnos en el papel que juega España en este mapa de tierras raras y minerales estratégicos.

 

¿Qué son las tierras raras y por qué son importantes?

Las tierras raras son una serie de elementos químicos que encontramos en el medio natural y que se caracterizan por tener propiedades similares entre sí y por ser, en su mayoría, escasos en la corteza terrestre. 

Hay 17 elementos que presentan estas características, la mayor parte de ellos difíciles de encontrar en grandes concentraciones y con procesos de minería y extracción costosos. Las tierras raras son materias primas estratégicas cada vez más necesarias para la economía global y, en especial, para la fabricación de tecnología.

 

Las tierras raras y los minerales estratégicos en la Unión Europea. 

Tenemos sobre el tablero el siguiente contexto: la Unión Europea marca el objetivo de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en al menos un 55% de aquí a 2030 y aspira a ser una región climáticamente neutra para el 2050. 

Para lograrlo, será necesario un despliegue de aerogeneradores y placas solares que permitan obtener energías limpias. Y todos estos dispositivos necesitan tierras raras. No solo aquí, la Unión Europea identifica usos de las tierras raras para la fabricación de tecnología, aplicaciones de defensa o aeroespaciales

Europa identifica 34 elementos químicos como “materias primas críticas”. Algunas de ellas, como las tierras raras, se consideran “materias primas estratégicas” ya que tienen mayor riesgo de sufrir problemas de abastecimiento y suministro.

tierras raras y los minerales estratégicos en la Unión Europea.

Materias primas Críticas de la UE. Los elementos en amarillo son aquellos identificadas con mayor riesgo de sufrir problemas de suministro. Fuente: Consejo Europeo

 

En esta situación Europa juega en desventaja ante la gran potencia mundial de las tierras raras, China, que en apenas 25 años ha pasado de producir el 38% de las tierras raras al 97%. Este monopolio de facto perjudica la competitividad del continente europeo.

Con esta situación, en noviembre de 2023, la UE alcanzó un acuerdo provisional sobre un Reglamento de Materias Primas Críticas que:

“permitirá a Europa cumplir sus objetivos climáticos y digitales para 2030”. La Comisión Europea obliga a España y el resto de países de la UE a sumar esfuerzos para reducir la dependencia de la importación china de estos recursos, afirmando que “la UE nunca será autosuficiente, pero pretende diversificar su suministro.

 

Los yacimientos de tierras raras y minerales estratégicos en España. 

La península Ibérica está en el punto de mira para la extracción tanto de tierras raras como de otros minerales estratégicos. Portugal tiene la mayor reserva de litio de Europa y España es el tercer país de la UE con mayores recursos minerales.  

mapa de tierras raras en España

Fuente: Instituto Geológico Minero de España – El Periódico

 

La UE ha desarrollado un trabajo de investigación para identificar estos materiales en nuestro territorio. Los principales yacimientos de tierras raras y materias primas críticas se encuentran en varias comunidades autónomas, sobre todo las occidentales:   

  • Castilla y León: Tierras raras (lantano y cerio) en Domo del Tormes (frontera entre Salamanca y Zamora). 
  • Castilla La Mancha: Tierras raras en Campo de Montiel (Ciudad Real). 
  • Extremadura: Aquí se localizan varias zonas con Litio, Tántalo y Niobio. Extremadura tiene los proyectos más avanzados de exploración y desarrollo de Litio de toda la UE.
  • Andalucía: Depósito mineral submarino en el golfo de Cádiz, tierras raras en la Rambla de las Granatillas (Almería)
  • Galicia: posee reservas de ocho minerales fundamentales para la UE,  antimonio, barita, grafito natural, niobio, tántalo, wolframio, silicio metálico y tierras raras. Se estudia el depósito submarino de hierro-manganeso de “el banco de Galicia”, un monte submarino Atlántico a 200 kilómetros de Fisterra y las tierras raras de la Sierra do Galiñeiro en Pontevedra.
  • Islas Canarias: Tierras raras en el complejo basal de Fuerteventura y el denominado Monte Tropic, a 4.000 metros bajo el mar. Según varios estudios, la cantidad de telurio en esta zona, esencial para la fabricación de paneles solares, es muy superior a la presente en la corteza terrestre. 

 

Desafíos ambientales y sociales en la extracción de tierras raras.

“En Occidente queríamos los metales pero no el coste ecológico de obtenerlos y China lo asumió a cambio de una hegemonía del mercado”. Esta afirmación pertenece al periodista experto Guillaume Pitron. Y es que la minería de tierras raras no es un asunto exento de debate. Algunos de los yacimientos anteriormente mencionados ya han sido paralizados en el pasado por cuestiones ambientales o por la oposición social. Pero con esta nueva Ley de la UE es posible que las reglas del juego cambien. 

La producción de este “oro verde” tiene graves implicaciones medioambientales. Los procesos de extracción y refino son altamente tóxicos y generan grandes cantidades de residuos, además de demandar grandes volúmenes de agua. Por este motivo, la búsqueda de formas más sostenibles de producir y reciclar tierras raras se han convertido en una prioridad para reducir la dependencia de China.

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